8月是美国总统拜登的危机之月。Delta变种的肆虐粉碎了他在7月4日独立日白宫庆典上营造的抗疫胜利氛围,就业增长步伐骤然放缓;同时天公也不作美,山火未灭飓风又至;更糟的是,美军仓皇撤出阿富汗的场景让全球见证了白宫执行力的低下,使这项顺应民心和战略需要的政策沦为外交灾难。

毫不意外,拜登民意随之下挫,据民调网站FiveThirtyEight数据,他支持率从52%跌至45%,反对率则从42%升至49%。对此,拜登亟需一场内政上的胜利来打个翻身战,他宣称9月最大任务是抗疫和通过两项大型支出法案。他将力挽狂澜还是陷入更深危机?这两大任务成败将是决定其命运的分水岭。

由于民主党在国会两院的优势十分微弱,进步派所渴望的多种改革,例如投票权改革、枪支管控、警队改革,以及近日因应最高法院未有推翻得州严苛反堕胎法案而爆发的堕胎权保障问题,都因不可能跨过破除参议院拉布所需的60票,而无法进行有意义的立法。因此,民主党只能聚焦于可以完成的领域,即以行政方式主导的抗疫,以及可用“预算协调程序”(Budget Reconciliation)绕过拉布的支出法案,也即民主党雄心勃勃的、包含各项福利措施和应对气候变化的3.5万亿美元支出法案。

如果这两大任务都能顺利完成,那么这将作为拜登的巨大内政顺利,淡化如今阿富汗危机的阴影(如果后续没有涉及到美国人的恐袭的话),帮助民主党在明年中期选举中继续控制两院,否则民主党届时可能陷入严重跛脚危机。

抗疫计划仍瞻前顾后

但这两项任务都有其难处所在。关乎抗疫,如今美国过去七日平均日增确诊高达15万,疫情主要集中在疫苗接种率较低的保守州份,例如美国感染率前十大州,九个都是深红州,一针或以上接种率较全国63%的平均水平要低5到17个百分点不等。

美国保守州份疫情严重,爱达荷州北部医院出现严重医疗供应不足。(美联社)

若要控制疫情,拜登须以一定魄力推行疫苗接种,否则疫苗怀疑论力量仍然强大的红州很难快速提高接种率——如今疫情危机下虽稍有提速,但远远不够,例如疫情最严重的田纳西州(Tennessee)过去四周一针或以上接种率仅提升4.8个百分点至50.7%——这将导致经济复苏持续乏力(8月就因疫情急剧反弹而就业增长速度远逊预期)、更多已接种者被病毒免疫突破、甚至培育出比Delta变种更危险的病毒。

但强制接种,或采取中国健康码及欧洲疫苗护照的模式,无疑会引爆两党政治大冲突。此前拜登为避免这一高度争议问题,仅规定军方和前线医疗人员必须强制接种,其他联邦雇员若不接种就需每周接受检测、上班戴口罩及与他人保持距离,也反复否认会推出疫苗护照。

不过,到9月9日,拜登在电视演讲中宣布的六大抗疫措施,扩大了联邦雇员和合约工的接种范围,并以劳工部的职业安全规则去要求雇员人数过百的私企强制员工接种疫苗,以及在接种增强剂、学校安全开放、加强检测和口罩要求等方面以鼓励、惩罚或呼吁等方式推出一系列行动。

虽然《纽约时报》将此形容为拜登上任以来最广泛的抗疫措施,将影响社会每个层面,可是这份魄力的迟来,让人质疑拜登此前未敢实施类似政策,似乎只出自政治而非科学的考虑。而且,新的抗疫措施在美国的标准看来已够强硬,但其对压制病毒传播的能力却尚待观察。

美国儿童新冠感染率激增,图为巴尔的摩小学生8月底上课。(美联社)

3.5万亿支出法案党内不齐心

除却抗疫难题,拜登的另一大任务也不简单。本来,拜登的标志性立法提案为2.7万亿的美国工作方案(American Job Plan)以及1.8万亿的美国家庭方案(American Family Plan),但为了达成两党合作,美国工作方案缩水成1万亿的基础建设法案。民主党遂将被剔除的环保投资等支出与家庭法案打包成3.5万亿美元的巨型支出法案,希望通过“预算协调程序”在无需共和党人配合的情况下闯关。许多进步派民主党议员为避免节外生枝,要求两项方案打包表决,免得一些温和派议员在通过优先度更高的基建法案后,反悔拒绝通过3.5万亿支出法案。

然而,这些进步派担心的事情正在上演。在民主党仅有8席多数的众议院,在9位温和派民主党议员的反抗下,众议长佩洛西(Nancy Pelosi)同意最迟在9月27日表决基建法案,如果届时3.5亿美元支出法案仍未最后敲定的话,那么两项法案自然就无法打包通过。

更棘手的是在民主党一票也不能少的参议院,较为保守的亚利桑那州参议员希尼玛(Kyrsten Sinema)和西维珍尼亚州参议员曼钦(Joe Manchin)都不接受3.5万亿美元的高额支出。曼钦9月2日更是投书《华尔街日报》要求进行“战略暂停”,他指出“过热的经济已经给美国中产阶级和工薪阶层带来了昂贵的通货膨胀税,国家债务已达到创纪录的28.7万亿美元,与其急于在新的政府项目和额外的刺激资金上花费数万亿美元,国会应该做出战略暂停……我们必须要对这一将影响今后两代人产生的法案进行完整的报告和分析”。

对于拜登的3.5万亿美元支出法案,西维吉尼亚州民主党联邦参议员曼钦据报只接受1到1.5万亿美元。

曼钦的担心并非毫无道理。在疫情期间的三轮共5万亿美元放水下,美国六七两月的消费者物价指数(CPI)同比增长率都高达5.4%,为金融危机以来之最。在Reddit论坛生活版块上,很多民众抱怨食物涨价太快,使得每月超市支出多出一至两成。在这种情况下,3.5亿美元的巨额支出确实让人担忧会否在过热的经济上火上浇油。

但他许多党友并不这么想,奥卡西奥-科尔特斯(Alexandria Ocasio-Cortez)和桑德斯这等激进左翼坚持非3.5万亿不可,而据美媒Axios透露,曼钦能接受的法案总价仅在1亿至1.5万亿美元间,这势必会发生激烈冲突。最后双方能否达成妥协、最终支出方案定价几何、耗费多长时间,都将深刻影响选民对拜登的评价。

拜登本月设定的两大内政任务都相当艰巨,但危中有机,专攻内政能淡化民众对外交的关注,如果能交出一份令民主党选民满意的答案,阿富汗危机的阴影便应能显著消弭,也能为明年中期选举积累亮眼政绩。

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