最近,科学家们在一具被称为RV 2039的5000年前男子体内发现了最早的鼠疫耶尔森菌菌株,这种细菌导致了14世纪灾难性的黑死病大流行。

  基因分析显示,这种古老的菌株可能不像黑死病时期的中世纪菌株那样具有传染性,也不那么致命。

  大约在公元前3000年,这种导致该男子死亡的早期瘟疫可能是一种传播缓慢的疾病,传染性不强。然而,在接下来的4300年里,这种菌株演变成了对人类更致命的病毒,最终导致了欧洲和非洲灾难性的黑死病。

  据悉,黑死病——从1346年持续到1353年——可能杀死了欧洲一半的人口。

  据推测,这名男子死亡时年龄应该在20岁到30岁之间,是一位狩猎采集者。他于19世纪末和另外一具骨架一起出土。但他们的遗体被发现后不久就消失了,直到2011年,它们才再次出现。

  之后,科学家又发现了另外两处墓葬,总共有四个样本,很可能来自同一群狩猎采集者。

  研究人员从这四个人的牙齿和骨骼中提取样本,对它们的基因组进行测序,然后测试是否含有细菌和病毒病原体。

  令人惊讶的是,在RV 2039中发现了鼠疫杆菌的证据,但其他三个样本没有。在重建了这种细菌的基因组并将其与其他古老菌株进行比较之后,该团队意识到RV 2039携带的鼠疫杆菌菌株是迄今为止发现的最古老的菌株。

  它可能是大约7000年前出现的一个世系的一部分,距离鼠疫杆菌从其前身假耶尔森氏菌分离出来只有几百年。而且,研究人员已经在这个早期菌株中看到了鼠疫杆菌的完整基因集,只有少数基因缺乏。

  然而,这个新发现的古老菌株缺少一个关键的元素——最初让跳蚤充当传播鼠疫媒介的基因。这种基因负责将细菌有效地传播给人类宿主,从而导致与黑死病相关的病人长出奇形怪状充满脓包的淋巴结。

  以跳蚤为基础的传播还需要人类宿主的死亡,这意味着这种基因的出现可能导致了一种更致命的疾病的进化。从RV 2039开始,鼠疫杆菌可能花了超过1000年的时间才获得跳蚤传播所需的所有突变。

  该研究结果发表在《细胞报告》杂志上。

  本文转自前瞻网


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