中英澳科学家团队近日发表研究论文,指河北地质大学地球科学博物馆收藏的古人类化石哈尔滨头骨化石,实际是代表一个新的人种,命名为“龙人”(Homo longi sp. nov.)。研究团队认为,龙人与大荔人、金牛山人、华龙洞人、夏河人等构成东亚地区特有的一个新演化支系,该支系可能是现代智人(Homo sapiens)最接近的亲戚,为探讨和推动国际智人起源问题提供新的确凿证据。

据介绍,长期以来,现代人类智人的起源一直存著著争议。在中更新世晚期和晚更新世期的非洲和欧亚大陆上,有其他几个人种与智人共存。这些已经灭绝的古人类有海德堡人(Homo heidelbergensis)、纳莱蒂人(Homo naledi)、弗洛勒斯人(Homo floresiensis)、尼安德塔人(Homo neanderthalensis)和直立人(Homo floresiensis)等,他们与智人之间的系统发育关系充满争议。

论文通讯作者之一河北地质大学客座教授倪喜军在受访时介绍,哈尔滨头骨化石从整体来看被保存得非常完整,“可以说就是亚洲目前发现的、在这个时间段内的最完整的人类化石,如果放到全世界去比较的话,它也是最完整的古人类头骨化石之一。”由于其完整性,所以包括眼眶内部、鼻甲骨、颅骨底部等精细结构都得以保存,可见到最显著的特征就是兼具古老型人类特征,同时又有非常进步的特征。

古老型人类特征的部分包括有头骨化石的眉脊非常粗壮,整个头骨如果从侧面看很矮很长,不像现代人类一样高高隆起成球形,吻端相对于智人来说也很宽很厚。至于进步的特征则是头骨化石眼眶下面的颧骨比较矮平,还有吻端向后缩到脑颅下方,此外,头骨化石的脑容量达到1420毫升,是属于智人的脑容量范围。

倪喜军表示,研究团队认为头骨化石的主人是一名男性,年龄大约50岁,生活在一个森林覆盖的冲积平原环境中,隶属于一个小规模社区,“和智人一样,它们捕猎哺乳动物和鸟类,采集水果和蔬菜,甚至捕鱼。”考虑头骨化石主人的体型可能非常巨大,再加上其被发现的地点,研究团队认为龙人可能已经适应恶劣环境,使他们能够分散在亚洲各地。

研究团队利用演化生物学中最常用的系统分析方法,建立大型数据库,就列出600多个特征,再比较将近100件头骨、下颌标本,最后经过超算系统进行超过3万亿次的计算,成功得出一个系统关系树,确定龙人的家谱位置。根据家谱,研究团队确定龙人跟原有的大荔人、金牛山人、华龙洞人、夏河人等,构成东亚地区特有的一个新的演化支系,与智人是一个姊妹群的关系,拥有一个最近的共同祖先。研究发现,智人和尼安德塔人之间的分异时间,可能比一般认为的还要早40万年,大约超过100万年前。

值得一提是,命名为龙人的原因,据研究团队成员之一河北地质大学终身特聘教授季强透露,一来是头骨化石产自黑龙江省,故以地名命名,二来就是要突显出是中国的化石,“我在化石命名时喜欢别人一看到这个名称时就知道是中国的化石,简明易懂。”

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