印度疫情严竣,除了因该国早前放宽防疫限制,加上3、4 月举行的大型节庆及活动导致疫情大爆发,突然激增的病例令医疗系统不胜负荷,全国陷于「缺氧」,连续五日录得破记录新增确诊,周一(26日)新病例超过35万,当地的新变种病毒B.1617更被视为元凶。

目前,在全球大流行中被列为“关切变种”(variants of concern)有三种:

●南非变种——于2020年12月在南非首度通报的B.1.351

●英国变种——于2020年12月在英国首度通报的B.1.1.7

●巴西变种——于2021年1月首次在从巴西飞抵日本的一群旅客身上发现的P.1

印度古瓦哈提巿,工作人员为新冠肺炎死者下葬。(AP)

突变“避过”抗体反应

3月初,印度每日新增确诊维持在约1.5万宗,但到4月下旬,每日增幅暴增近30万宗。印度发现的B.1.617变种病毒株共拥有13处突变,包括两种特殊突变E484Q和L452R,因此又被称为“双重突变”(double mutant)。其中,E484Q突变在南非、巴西及英国的变种病毒里都已发现,能协助病毒避开人类免疫系统反应。B.1.617目前被世界卫生组织(WHO)列为“感兴趣的变种”(variant of interest),而暂未列入“关切变种”。

美国哈佛医学院教授哈兹尔廷(Dr. William A. Haseltine)在《福布斯》撰文指,这只新变种病毒B.1.617不只是如今印度疫情大爆发的诱因之一,更很大可能是主要推手,展示了这些变种新冠病毒对于全球抗疫工作的可能威胁。

哈兹尔廷解释,变异倾向聚集在N端(N-terminal domain)以及棘突蛋白(spike protein)的受体结合域(RBD),使变种病毒对于愈后血清(convalescent sera)及疫苗诱发的抗体有更强的抵御力。目前,B.1.617变种病毒株在印度至少五个邦发现,包括马哈拉施特邦(Maharashtra)、德里(Delhi)、旁遮普邦(Punjab)等疫情重灾区。其中,马哈拉施特邦多达六成的确诊个案是跟B.1.617相关。同时,南非、英国及巴西三大变种也在印度国内流行,使印度疫情格外严重。

多个变种流行印度

印度于去年十月初,首次向全球共享流感数据倡议组织(GISAID)通报发现B.1.617病毒株。而根据GISAID平台的数据,印度B.1.617个案占全部新冠确诊样本约8%,并在至少20个国家发现,近期以印度患者传入英国及美国的案例最多。自9月已传入印度的英国B.1.1.7变种病毒株,则占印度感染个案约三分之二。科学家已确定B.1.1.7的传播力比原有病毒高出70%。

不过,到底B.1.617或其他变种病毒株是否导致印度疫情大爆发的原因,一众科学家认为未能太早下结论,因目前科学证据尚未足够。

印度海德拉巴细胞与分子生物学中心(Centre for Cellular and Molecular Biology)主任米什拉(Rakesh Mishra)专责研究B.1.617病毒株,他向法新社表示,B.1.617比起其他变种传播力更强。“慢慢地,它将会成为更普遍的一种,取代其他变种。”他们也在测试疫苗对于这个变种的有效率,但暂时仍然未明。

印度新冠确诊及死亡数字节节上升,处理遗体工作也不胜负荷。(AP)

凸显变种失控可能

目前,印度只有约10%人口接种过新冠疫苗,远未及能遏止病毒传播及变种所需要的群体免疫,而且印度的医疗体系疲弱,政府放宽大型活动的决定也是促成现今危机的主要原因。追踪变种病毒的公司GlobalData的传染病分析员Nancy Jaser表示:“印度爆发新一波疫情的新增幅度响起警号,现时仍未有足证证据指责是由变种病毒导致。”

哈兹尔廷提醒,在全球各地出现的病毒突变显示出变种病毒失控的可能及速度之快,也预视到其他国家有机会面临的状况。正如现时英国变种B.1.1.7与南非变种B.1.351已在美国广泛传播,同时,当地更具传染性的纽约变种B.1.526与加州变种B.1.427/9亦未能掉以轻心。再者,新冠病毒只会不断变种,对于普罗大众而言,就算已接种疫苗都不等于生活可以恢复正常,“绝非可以掉以轻心的时候”。

4月21日,大批巿民在孟买一处场所排队等候疫苗接种。(AP)

美国犹他大学病毒演化学研究人员Stephen Goldstein表示,英国去年底发现变种病毒并出现新一轮大爆发,但成功扭转局面,“疫苗必然是发挥了一定作用的,但却是封城让英国新增感染放缓,疫情才开始出现逆转。”

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新闻来源:多维新闻网