侏罗纪翼龙竟会“擒拿手”!

  翼龙是生活在中生代会飞的爬行动物,尽管种类多样,但是它们有一个共同的特征,那就是双翼的爪子都向同一个方向。最近古生物学家研究了来自中国的一具新翼龙化石,发现这种翼龙双翼上的爪子竟然能够对握的。

  2010年,古生物学家根据在中国辽宁省建昌县髫髻山组(Tiaojishan Formation)地层中发现的一具近乎完整的翼龙化石命名了鲲鹏翼龙(Kunpengopterus),属名来自中国神话中的生物鲲鹏。鲲鹏翼龙的模式种名为中国鲲鹏翼龙(Kunpengopterus sinensis),模式种名代表化石发现于中国。

图注:传说中的鲲鹏,图片来自网络图注:传说中的鲲鹏,图片来自网络
图注:鲲鹏翼龙的复原图,图片来自网络图注:鲲鹏翼龙的复原图,图片来自网络

  就在最近,古生物学家研究了一具保存在中国北票翼龙化石博物馆中的翼龙化石(编号BPMC 0042),这具化石保存的相当完整,而且其前肢结构非常独特。研究人员使用计算机断层扫描技术扫描了化石,当北票翼龙化石博物馆馆长刘存余看到扫描图后注意其前肢的手指,于是说道:“这个翼龙还是个会功夫的练家子,临死前都不忘了使出擒拿手应对危机情况。”正是因为余馆长的这句话,化石被戏称为“擒拿翼龙”。

图注:“擒拿翼龙”的化石及线图,图片来自论文图注:“擒拿翼龙”的化石及线图,图片来自论文
图注:手指具有对握结构的扫描图,图片来自论文图注:手指具有对握结构的扫描图,图片来自论文
图注:擒拿手,图片来自网络图注:擒拿手,图片来自网络

  2021年4月13日,古生物学家根据对“擒拿翼龙”的研究在杂志《Current Biology》上发表了一篇论文。“擒拿翼龙”的正式学名为对握鲲鹏翼龙(Kunpengopterus antipollicatus),是鲲鹏翼龙属下的新种,种名来自古希腊语,意思是“相反的拇指”,正是源自于其能够对握的爪子。

  对握鲲鹏翼龙在分类上属于达尔文翼龙类之下的悟空翼龙科,是一种体型不大,但是外形独特的翼龙类。对握鲲鹏翼龙的脑袋细长,嘴中长有细长的牙齿,头顶上有较大的头冠。与尖长的脑袋相比,对握鲲鹏翼龙的脖子和身体都比较短小,身后有一根细长而且末端有菱形骨片的尾巴。对握鲲鹏翼龙的前肢很长,与较短的后肢连着翼膜,形成能够飞行的双翼,当它展开双翼的时候翼展约为85厘米,和一只鸽子差不多大。

  对握鲲鹏翼龙的名字已经代表了其最独特的地方,那就是能够做出抓握动作的手。对握鲲鹏翼龙的前肢上保留有三个手指,其中的第一指与另外两个手指的方向相反,因此能够用来进行抓握。要知道,这种结构尽管在哺乳动物动物较为常见,但是在爬行动物中却是十分罕见的,今天爬行动物中也只有变色龙有这种结构。

图注:前肢手指能够对握的变色龙,图片来自网络图注:前肢手指能够对握的变色龙,图片来自网络

  为什么在整个翼龙家族之中,只有对握鲲鹏翼龙演化出了能够对握的前肢手指呢?研究人员作出了与树栖生活有关的猜测,之后研究人员引用了一系列与树栖生活有关的形态结构,并对对握鲲鹏翼龙和其他翼龙进行对比分析,发现对握鲲鹏翼龙的确是适应树栖生活的,而与其生活在同一生态系统中的其他翼龙都不适合树栖。以此推测,对握鲲鹏翼龙所在的整个达尔文翼龙类都属于树栖型的翼龙。对握的爪子除了适合爬树,在捕食中也拥有相当的优势,“擒拿手”可以用来擒拿各种生活在树上的猎物,比如昆虫。

图注:在树上攀爬的对握鲲鹏翼龙,赵闯绘制图注:在树上攀爬的对握鲲鹏翼龙,赵闯绘制

  对握鲲鹏翼龙所属的达尔文翼龙类本身也是一群神奇的翼龙家族,目前发现的属种包括有鲲鹏翼龙、长城翼龙(Changchengopterus)、达尔文翼龙(Darwinopterus)、悟空翼龙(Wukongopterus)和尖头翼龙属(Cuspicephalus)。达尔文翼龙类处于原始的喙嘴龙类与进步的翼手龙类之间,是翼龙演化的过度类型,同时也是翼龙演化中的重要链条。

图注:对握鲲鹏翼龙在达尔文翼龙类中的位置,图片来自论文图注:对握鲲鹏翼龙在达尔文翼龙类中的位置,图片来自论文
图注:悟空翼龙的复原图,图片来自网络图注:悟空翼龙的复原图,图片来自网络

        作为达尔文翼龙类中的重要成员,对握鲲鹏翼龙演化出能够抓握的前肢手指,与树上的生活有关,具有重要的研究意义!

  论文:Xuanyu Zhou et al。 A new Jurassic pterosaur reveals arborealism and an opposed thumb。 Current Biology。 (2021)

  作者 / 江氏小盗龙(江泓)


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