新型冠状病毒(SARS-CoV-2)变种对抗疫战构成挑战,因变种病毒可能会削弱疫苗效能,令控疫进度拖沓,导致人民生活迟迟无法恢复正常。有专家表示,有迹象显示病毒的变种是从一些免疫力不足或免疫力缺憾的人身上而来,进一步引证为高危群组接种的必要性。

图为3月10日,美国洛杉矶一间疫苗中心,正在为民众接种疫苗。(Reuters)

病毒的变种是自然现象,即使无任何外力干扰下,病毒都会从自我复制期间出现突变。一般正常情况下,是每月两只,但一种在英国发现,名为B.1.1.7的变种病毒株,在数个月时间内出现了23种变种,其中17种几乎是同一时段出现。

英国牛津大学病毒学教授格普塔(Ravindra Gupta)表示,病毒的变种加速可能来自免疫力较弱的人身上。当病毒入侵他们的身体时,因为免疫系统无法作出有效反应,只能清除部分病毒,留下空间让病毒“学习”并演化出抵御免疫系统的能力。

物种的进化在有自然压力下会加速度,这样的推论可把免疫系统想像成压力:在正常情况下免疫系统能制造足够抗体及免疫反应,完全消灭病毒;但某些原因当免疫系统无法正常运作,让病毒在压力环境下继续繁殖,可增加进化变异速度。

图为3月1日,加拿大拉瓦勒,一批老人家正等待接种疫苗。(Reuters)

免疫系统无法正常运作的原因可能是因长期病患,如糖尿病、类风湿性关节炎、白血病(血癌)等,又或是因某些需要,服食压抑免疫机能药物的病人。科学家过去已发现一些免疫力较弱的人,能长期携带如小儿麻痺病毒、诺沃克病毒、或流感病毒例子。

而一些声音指出,老龄人应同被计算在内,因为他的免疫能力普遍亦较弱。因此为高危群组接种疫苗,是减少病毒变种的一个方法。

当然,一些患有免疫力缺憾的病人在接种疫苗后,身体亦可能无法制造足够抗体,应付病毒入侵,因此在感染后还可能需要一些单克隆抗体的混合治疗。

匹兹堡大学疫苗研究中心主任杜普雷克斯(Paul Duprex)表示,要特别注意那些免疫功能低下,或免疫出现缺憾的人:“但同时,让所有人接种疫苗,保持社交距离,戴好口罩做好防疫措施,对阻止病毒传播都非常重要。”

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